Científicos descubren inexplicable desorientación inmunológica en pacientes graves del coronavirus 

Los estudios de pacientes con casos graves de Covid-19 muestran que el sistema inmunitario carece de su respuesta coordinada habitual.

Las razones de los enfermos graves 

Los científicos comienzan a desenredar uno de los misterios biológicos más complejos de la pandemia de coronavirus: ¿por qué algunas personas se enferman gravemente, mientras que otras se recuperan rápidamente?

 

En ciertos pacientes, según una serie de estudios recientes , el virus parece hacer que el sistema inmunitario se vuelva loco.

 

Incapaces de reunir las células y moléculas adecuadas para luchar contra el invasor, los cuerpos de los infectados en su lugar lanzan un arsenal completo de armas, un bombardeo equivocado que puede causar estragos en los tejidos sanos, dijeron los expertos.

 

"Estamos viendo algunas cosas locas en varias etapas de la infección", dijo Akiko Iwasaki, inmunóloga de la Universidad de Yale en Estados Unidos  que dirigió uno de los nuevos estudios.

 

Es necesario enfrentar al virus temprano 

 

Los investigadores que estudian estas respuestas inusuales están encontrando patrones que distinguen a los pacientes en el camino hacia la recuperación de aquellos a quienes les va mucho peor. La información obtenida de los datos podría ayudar a adaptar los tratamientos a las personas , aliviando los síntomas o incluso eliminando el virus antes de que tenga la oportunidad de llevar el sistema inmunitario demasiado lejos .

 

"Muchos de estos datos nos dicen que necesitamos actuar bastante temprano en este proceso", dijo John Wherry, un inmunólogo de la Universidad de Pennsylvania que recientemente publicó un estudio de estas formas inmunes reveladoras. A medida que surjan más hallazgos, los investigadores podrían comenzar a probar la idea de que "podemos cambiar la trayectoria de la enfermedad", dijo.

 

Comparación entre la gripe y el coronavirus 

 

Cuando una infección respiratoria más familiar, como un virus de la gripe, intenta establecerse en el cuerpo, la respuesta inmune lanza una defensa en dos actos orquestados. Primero, una caballería de combatientes de acción rápida se congrega en el sitio de la infección y trata de acorralar al invasor, aglutinando al resto del sistema inmunológico tiempo para montar un ataque más personalizado.

 

Gran parte de la respuesta temprana depende de las moléculas de señalización llamadas citocinas que se producen en respuesta a un virus. Al igual que las alarmas microscópicas, las citocinas pueden movilizar refuerzos de otras partes del cuerpo, desencadenando una ronda de inflamación.

 

Eventualmente, estas células y moléculas que lideran la carga inicial se detendrán, dando paso a los anticuerpos y las células T , asesinos especializados construidos para concentrarse en el virus y las células que ha infectado.

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En lugar de retirarse con gracia, las citoquinas que impulsan la primera oleada nunca dejan de hacer sonar la alarma, incluso después de que los anticuerpos y las células T llegan a la escena. Eso significa que la respuesta de la inflamación a los incendios forestales nunca se extinguirá, incluso cuando ya no sea necesaria.

 

"Es normal desarrollar inflamación durante una infección viral", dijo Catherine Blish, inmunóloga viral de la Universidad de Stanford. "El problema surge cuando no puedes resolverlo".

 

Esta señalización sostenida puede deberse en parte a la incapacidad del cuerpo para mantener el virus bajo control, dijo el Dr. Iwasaki. Muchos de los que luchan por recuperarse de su enfermedad parecen albergar el patógeno mucho después de que otros pacientes lo hayan purgado, quizás incitando al sistema inmunitario a prolongar su frenético asedio inflamatorio.

 

Muchos otros virus , incluidos los que causan SIDA y herpes, han desarrollado trucos para eludir el sistema inmunitario. La evidencia reciente sugiere que el nuevo coronavirus podría tener una forma de retrasar o amortiguar el interferón, una de las primeras defensas de citoquinas que el cuerpo monta.

 

El fracaso de esta primera línea de defensa puede engañar al sistema inmunitario para que haga sonar sus campanas de alarma aún más fuerte, arrastrando la respuesta a algo destructivo. "Es un enigma", dijo Avery August, inmunóloga de la Universidad de Cornell. "Tienes una respuesta inmune furiosa, pero el virus continúa replicándose".

 

Y la calidad de estas citocinas puede importar tanto como la cantidad. En un artículo publicado la semana pasada en Nature Medicine , la Dra. Iwasaki y sus colegas mostraron que los pacientes con Covid-19 grave parecen estar produciendo señales que son más adecuadas para someter a los patógenos que no son virus.

 

Aunque las delineaciones no siempre son claras, las respuestas del sistema inmune a los patógenos se pueden agrupar en tres categorías : tipo 1, que se dirige contra virus y ciertas bacterias que se infiltran en nuestras células; tipo 2, que combate los parásitos como gusanos que no invaden las células; y tipo 3, que persigue hongos y bacterias que pueden sobrevivir fuera de las células. Cada rama usa diferentes citocinas para despertar diferentes subconjuntos de combatientes moleculares.

 

Tengo anticuerpos ¿Ahora soy inmune?

A partir de ahora, eso parece probable, durante al menos varios meses. Ha habido relatos aterradores de personas que sufren lo que parece ser un segundo episodio de Covid-19. Pero los expertos dicen que estos pacientes pueden tener un curso prolongado de infección, con el virus cobrando un peaje lento de semanas a meses después de la exposición inicial. Las personas infectadas con el coronavirus generalmente producen moléculas inmunes llamadas anticuerpos, que son proteínas protectoras producidas en respuesta a una infección . Estos anticuerpos pueden durar en el cuerpo solo dos o tres meses, lo que puede parecer preocupante, pero eso es perfectamente normal después de que una infección aguda disminuye, dijo el Dr. Michael Mina, inmunólogo de la Universidad de Harvard. Es posible volver a contraer el coronavirus, pero es muy poco probable que sea posible en un corto período de tiempo desde la infección inicial o que las personas se enfermen por segunda vez.

 

El equipo del Dr. Iwasaki descubrió que las personas con casos moderados de Covid-19 toman lo que parece ser el enfoque más sensible, concentrándose en las respuestas de tipo 1. Los pacientes que luchan por recuperarse, por otro lado, parecen estar invirtiendo una cantidad inusual de recursos en las respuestas tipo 2 y tipo 3, lo cual es un poco "extraño", dijo el Dr. Iwasaki. "Hasta donde sabemos, no hay parásitos involucrados".

Es casi como si el sistema inmunitario estuviera luchando por "elegir un carril", dijo el Dr. Wherry.

Las consecuencias de la desorientación 

 

Esta desorientación también parece extenderse al ámbito de las células B y las células T, dos tipos de luchadores inmunes que generalmente necesitan permanecer en conversación para coordinar sus ataques. Ciertos tipos de células T, por ejemplo, son cruciales para convencer a las células B para que fabriquen anticuerpos contra enfermedades.

 

El mes pasado, el Dr. Wherry y sus colegas publicaron un artículo en Science que descubrió que, en muchos pacientes con Covid-19 grave, el virus había creado una brecha entre estas dos comunidades celulares muy unidas. Es demasiado pronto para decirlo con certeza, pero quizás algo sobre el coronavirus impide que las células B y T "se comuniquen entre sí", dijo.

 

Estos estudios sugieren que el tratamiento de casos graves de Covid-19 podría requerir un reinicio inmunológico, medicamentos que podrían, en teoría, restablecer el equilibrio en el cuerpo y resucitar las líneas de comunicación entre las células embelesadas. Dichas terapias podrían incluso enfocarse en subconjuntos específicos de pacientes cuyos cuerpos están respondiendo de manera extraña al virus, dijo el Dr. Blish: "los que han trastornado las citocinas desde el principio".

 

Pero eso es más fácil decirlo que hacerlo. "El desafío aquí es tratar de mitigar la respuesta, sin suprimirla por completo, y obtener los tipos correctos de respuestas", dijo el Dr. August. "Es difícil ajustar eso".

 

El tiempo también es crucial. Dosifique a un paciente demasiado pronto con un medicamento que atenúe la señalización inmune y es posible que no responda lo suficientemente fuerte; déle demasiado tarde, y el peor daño ya puede estar hecho. Lo mismo ocurre con los tratamientos destinados a apuntalar la respuesta inmune inicial contra el coronavirus, como las terapias basadas en interferón , dijo el Dr. Blish. Estos podrían eliminar el patógeno si se administran poco después de la infección , o pasar por encima del cuerpo si se administran después de un retraso prolongado .

New York Times