Lo que los científicos saben hasta ahora sobre los efectos del coronavirus en los niños

Los estudios demuestran que los niños tienen menos riesgo de contraer enfermedades graves, pero como portadores invisibles pueden ser clave para propagar el virus

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Al principio se decía que afectaría sólo a la tercera edad. La narrativa sobre el coronavirus, avivada por los detalles de cada muerte triste anunciada, fue que el virus era principalmente una preocupación para las personas mayores de 70 años o las personas con afecciones de salud subyacentes graves.

Estos fueron los grupos que inicialmente se instaron a distanciarse socialmente. Pero estamos empezando a ver que el coronavirus puede enfermar gravemente a algunas personas más jóvenes. De manera crucial, aunque la mayoría de las personas más jóvenes y los niños desarrollarán síntomas poco peores que la gripe, podrían ser portadores invisibles del virus y desempeñar un papel clave en su propagación.

Los estudios realizados en China mostraron que los niños rara vez fueron diagnosticados con coronavirus y, por lo tanto, presumiblemente tuvieron un pequeño papel en la propagación de la enfermedad.

Pero la mayoría de los esfuerzos de diagnóstico en China, especialmente en las primeras fases del brote, estaban muy sesgados hacia los ingresos hospitalarios. La mayoría de los casos hospitalizados involucraron pacientes adultos . ¿Significaba esto que los niños y los jóvenes no estaban infectados, o simplemente que sufrían síntomas más leves, que no se detectaban?

 

No se pude ver ninguna razón obvia por la cual los niños no estaban infectados: se trataba de un virus que se propaga por vía respiratoria, no a través de un proceso exclusivo de los adultos. Si un número significativo de niños estaban infectados y sufrían síntomas muy leves de resfriado, entonces su potencial para propagar el virus era inmenso.

Una de las principales diferencias entre el nuevo coronavirus y Sars y MERS es que las personas con Covid-19 puede tener sólo síntomas leves - lo que es más difícil de detectar. Con Sars, la mayoría de las personas infectadas desarrollaron rápidamente neumonía. Identificar y aislar a las personas con síntomas graves es una tarea relativamente fácil, y esto hizo que el control de infecciones a través de la identificación de casos y el rastreo de contactos sea relativamente fácil.

 

El coronavirus actual es diferente. En más del 85% de los casos confirmados, los síntomas pueden pasar desapercibidos o confundirse fácilmente con el resfriado común de la gripe leve. Su arma más grande, lo que, según un estudio, le permitió propagarse tan fácilmente, es esta capacidad de causar una enfermedad leve en la mayoría de las personas que infecta. Cuando no se puede saber fácilmente si alguien tiene un resfriado o un coronavirus, la identificación de casos y el control de infecciones son mucho más difíciles.

Lejos de no estar infectados por este virus , los niños podrían ser sus portadores invisibles, enlaces importantes en las cadenas de transmisión de la comunidad. Pero todavía falta una pieza importante del rompecabezas. Si bien muchos de nosotros sospechamos que los niños tienen un papel clave que desempeñar en este brote, todavía falta evidencia sólida para apoyar esta creencia.

Quizás en el estudio más grande de su tipo, los investigadores chinos examinaron los resultados de infección en más de 2,000 casos confirmados o sospechosos de Covid-19 en la infancia. Poco más de la mitad de los niños tenían síntomas leves parecidos al resfriado, o ningún síntoma.

Se observaron enfermedades graves y críticas, donde los niveles de oxígeno del cuerpo son bajos y varios órganos están bajo amenaza, en alrededor del 5% de los niños estudiados, con el menor (menor de un año) en mayor riesgo. Todavía hay lagunas significativas en este análisis. Es importante destacar que la mayoría de estos casos fueron sospechosos en lugar de confirmados de Covid-19. Pero este estudio al menos reafirma que la mayoría de las infecciones en los niños son leves.

A juzgar por las pandemias pasadas, el cierre de escuelas puede ser una forma efectiva de reducir la propagación de un virus, particularmente cuando forman parte de un programa más amplio de medidas de distanciamiento social. Cada día escolar, los niños se congregan en masa, a menudo muy cerca, y luego regresan a casa, llevándose con ellos cualquier infección nueva que hayan contraído. Intuitivamente, reducir este ciclo debería ayudar a retrasar el virus.

 

 

Como con la mayoría de las cosas en esta pandemia, la idea de que el coronavirus solo amenaza a las personas mayores es una simplificación excesiva. Las personas más jóvenes y los niños tienen menos probabilidades de morir por el coronavirus, pero sus síntomas leves podrían convertirlos en portadores contagiosos del virus, y son más difíciles de detectar.

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